Le Gouffre d’Esparros, un fabuleux jardin de cristal souterrain

Esparros
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Le Gouffre d’Esparros ...
La nature des Pyrénées est d’une beauté incroyable et ne cesse de nous surprendre au fil de nos découvertes. La vallée des Baronnies, petite région calcaire du piémont des Pyrénées centrales, recèle bien des trésors précieux et méconnus, cachés au cœur de ses reliefs ondulés et de ses vastes forêts. Parmi ces merveilles, un site exceptionnel du patrimoine naturel souterrain français creusé il y a plus d’un million d’années est à ne manquer sous aucun prétexte : le Gouffre d’Esparros. Surnommé le « Jardin de Cristal », cette cavité sculptée par l’eau et l’érosion, aux parois constellées de cristaux, réserve aux amoureux de la nature un voyage époustouflant dans l'antre des profondeurs de la terre… On s'engouffre dans les abîmes ?


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Le Gouffre d’Esparros, visite guidée d’un site fragile et protégé 

Gouffre d’Esparros

Pour entamer ce voyage, il vous faudra une bonne paire de chaussures, une veste pour se couvrir (les températures ne dépassent guère les 13 degrés) et une âme d’explorateur ! À 700 mètres d’altitude, le Gouffre d’Esparros est un site classé qui bénéficie de mesures d’études et de protections exceptionnelles, il ne se découvre pas en visite libre. Des visites guidées d’une durée de 45 min sont organisées depuis l’accueil, situé à l’entrée du gouffre, pour mieux réguler le nombre de visiteurs sur le site : la réservation est donc fortement recommandée.

L’histoire de la découverte de ce site géologique est fascinante. La légende raconte que l’entrée du Gouffre fut repérée par une bergère à la recherche d’un agneau égaré dans un creux de la roche. Toutefois, le spéléologue Norbert Casteret fut le premier à pénétrer dans les entrailles du Gouffre d’Esparros le 25 juin 1938 après sept ans de recherche. En 1983, le ministère de l’Environnement inscrit le Gouffre d’Esparros parmi les 12 plus belles cavités de France à protéger en priorité pour leur patrimoine exceptionnel. En octobre 1987, il est classé Site Naturel pour sa forte concentration de cristaux d'aragonite qui comptent parmi les plus belles concrétions au monde.

Gouffre d’Esparros

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Le Gouffre d’Esparros, un somptueux palais souterrain

Gouffre d’Esparros  Gouffre d’Esparros

C’est donc en petit groupe que nous nous apprêtons à explorer le gouffre, dont l’entrée se fait par un sombre tunnel qui débouche sur une salle. Le guide nous interroge « Connaissez-vous la différence entre une grotte et un gouffre ? Une grotte est une cavité horizontale alors qu’un gouffre est une cavité verticale. L’entrée d’une grotte s’ouvre dans une paroi, celle d’un gouffre s’ouvre dans le sol. ». La visite commence, rythmée par la lumière. Au fur et à mesure que le groupe avance, les lampes Leds installées au sol et sur les parois se déclenchent en détectant notre approche. Nous sillonnons un sentier humide, émerveillés par les volumes autour de nous. Ici, la lumière guide notre attention, la grandeur et la délicatesse des sculptures la saisisse. Captivé, notre regard s’imprègne de la sérénité des lieux, de la beauté des parois scintillantes, des formes majestueuses des stalactites, des stalagmites, des draperies et des autres colonnes sans pouvoir s’y attarder. La lumière s’éteint et le groupe poursuit la visite dans la partie supérieure de la cavité.

Gouffre d’Esparros  Gouffre d’Esparros

Nous gravissons une cinquantaine de marches pour découvrir le spectacle féérique de ce temple souterrain : des centaines de stalactites, des sculptures excentriques aux teintes surnaturelles, des jeux d’ombre et de lumière envoutants. Le gouffre d'Esparros nous dévoile son trésor : de délicats cristaux d’aragonite ou « cristal de roche », jaillissent des parois telles des fleurs de pierre, ressemblant tantôt à du corail blanc, tantôt à de minuscules choux fleurs translucides, formés par les gouttes au fil des millénaires… Le spectacle est magique !

Gouffre d’Esparros  Gouffre d’EsparrosGouffre d’Esparros


Nous parcourons plusieurs salles présentant des particularités toutes plus surprenantes les unes que les autres. Au plafond, la roche revêt des concrétions spectaculaires défiant les lois de l’apesanteur. Les cristaux de gypse brillent comme un mur de diamants. La dernière partie de la visite est impressionnante : la caverne s’élargit et nous surplombons un plan d’eau aux teintes turquoise qui ruisselle paisiblement vers les profondeurs. Nous contemplons cette somptueuse salle du lac avec enchantement. La rivière joue à cache-cache dans un labyrinthe de cavités et de dentelles de roche aux formes les plus saugrenues. Une telle profusion est assez rare à observer.

Gouffre d’Esparros

Gouffre d’Esparros  Gouffre d’Esparros

Les lumières s’éteignent à nouveau, il faut déjà se diriger vers la sortie. Le temps passe si vite lorsque l’on assiste à un spectacle aussi féérique que celui-ci ! Les visites s’enchaînent pour garantir un nombre limité de personnes en même temps dans l’enceinte du gouffre à l’équilibre climatologique sensible. La présence de visiteurs et le rejet de dioxyde de carbone en volume trop important pourraient mettre en péril les formations d’aragonite et tout l’écosystème unique de ce phénomène naturel façonné par la nature durant des millions d'années.

Gouffre d’Esparros  Gouffre d’Esparros

Nous regagnons la sortie à la surface de la terre encore empreint de la magie de ce véritable chef d’œuvre de la nature !   

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Quelques conseils pour votre visite

  • Chaussez-vous bien ! Le parcours aménagé reste glissant en permanence avec l’humidité ambiante. 
  • La température avoisine les 13 degrés toute l’année, nous vous conseillons de prendre un vêtement chaud.
  • Pour protéger ce décor naturel, il n’est pas possible de faire des photos ou de filmer durant la visite.
  • En pleine saison vous ne serez surement pas les seuls à vouloir découvrir cette merveille ! Une réservation en ligne sur le site du Gouffre d’Esparros ou par téléphone vous évitera la file d'attente.

 

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Reportage et photos réalisés par Lesley Williamson pour le Guide Toulouse Pyrénées


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